¿Las dietas bajas en grasa causan la enfermedad de Alzheimer?

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Dr. Bruce Fife

¿Es usted una de esas personas que opta por un aderezo bajo en grasa en su ensalada, vierte leche descremada sobre su cereal o come cortes magros de carne o pollo sin piel? Muchos de nosotros elegimos opciones bajas en grasa para evitar subir de peso o prevenir enfermedades del corazón. Investigaciones recientes indican que estos temores son infundados y que comer alimentos bajos en grasa podría aumentar sus riesgos de desarrollar trastornos neurodegenerativos como el Alzheimer.

La enfermedad de Alzheimer está creciendo en proporciones epidémicas y nuestra fascinación por las dietas bajas en grasas en las últimas décadas puede tener algo que ver con esto. Más de 5 millones de estadounidenses sufren de Alzheimer. En 1980, el Alzheimer afectó a menos de 0,3 personas por cada 100,000 en los Estados Unidos. Para el 2006 ese número se disparó a 20 por 100,000. Se espera que el número de casos se duplique en las próximas dos décadas. Este fuerte aumento de la enfermedad de Alzheimer está preocupando a los médicos e investigadores. “La enfermedad de Alzheimer va a inundar el sistema de atención médica”, dice el Dr. John C. Morris, profesor de neurología en la Universidad de Washington en St. Louis y asesor de la Asociación de Alzheimer. “Es aterrador”, dice Rachel A. Whitmer, PhD, científica investigadora del Alzheimer en Kaiser Permanente en Oakland, California. La enfermedad de Alzheimer es ahora la séptima causa de muerte en los Estados Unidos.

La enfermedad de Alzheimer es actualmente una de las enfermedades más comunes de los ancianos. Aunque la enfermedad fue identificada por primera vez en 1906, siguió siendo una condición rara hasta la década de 1980, cuando las tasas comenzaron a dispararse. Antes de 1960, casi no se mencionaba la enfermedad en las revistas médicas. “Busqué en todas partes”, dice Murray Waldman, MD, investigador de Alzheimer del Hospital de Rehabilitación St. John’s en Toronto, Canadá. “Miré en tres continentes y en cada biblioteca médica que pude encontrar, incluida la Biblioteca del Congreso y la biblioteca del Museo Británico”. Sin embargo, hubo poca mención de la enfermedad, lo que indica la rareza de la enfermedad hace unas pocas décadas. “También miré la literatura psiquiátrica y la literatura de patología, pero no importa dónde miré, no pude encontrar nada que indicara que existía mucha enfermedad de Alzheimer antes de la década de 1960”, dice Waldman. Se podría argumentar que la enfermedad de Alzheimer era más prevalente en aquel entonces pero nadie lo notó. Waldman dice que no puede aceptar esa respuesta, “debido a todas las enfermedades, el Alzheimer es uno de los más difíciles de detectar”. La única otra explicación plausible, dice, es que era mucho menos frecuente de lo que es ahora.

¿Qué ha sucedido en las últimas décadas que puede haber causado este aumento dramático en la enfermedad de Alzheimer?

La enfermedad de Alzheimer generalmente aparece después de los 60 años. Sin embargo, puede ocurrir a partir de los 40 o 50 años. Más de medio millón de estadounidenses menores de 60 años tienen Alzheimer. Si bien el riesgo de Alzheimer aumenta con la edad, no es parte del proceso de envejecimiento normal. Es una enfermedad. Los cerebros de los pacientes de Alzheimer son claramente diferentes de los cerebros de las personas que envejecen normalmente.

No existe una cura conocida. Los médicos ni siquiera saben qué lo causa. Sin embargo, el fuerte aumento de la enfermedad de Alzheimer en las últimas cuatro décadas apunta a algo en el medio ambiente como el culpable. La enfermedad es más prominente en las naciones industrializadas que en los países del Tercer Mundo, lo que sugiere que la causa está asociada con nuestro estilo de vida cambiante. Dieta fácilmente viene a la mente. Nuestra dieta ha cambiado dramáticamente en los últimos 40 años. ¿Podría ser la dieta la causa o un factor contribuyente de la epidemia emergente de Alzheimer?

Uno de los cambios más grandes que ha ocurrido es el cambio de comer alimentos ricos en grasas saturadas y colesterol, a comer alimentos bajos en grasa y colesterol. Desde la década de 1970 hemos estado en una locura baja en grasa. Las grasas saturadas y el colesterol se han eliminado de la dieta. Hemos cambiado de comer alimentos enteros ricos en grasas naturales a leches y quesos bajos en grasa y sin grasa, cortes magros de carne, claras de huevo sin yema de huevo, pollo sin piel, este bajo en grasa y sin colesterol. Dondequiera que vayas, se te ofrecen opciones de comida bajas en grasa. El consumo total de grasa ha bajado de alrededor del 40 por ciento del total de calorías en la década de 1960 a alrededor del 30 por ciento ahora. La grasa dietética ha sido demonizada tan severamente que por temor a muchas personas restringen su consumo total de grasa a menos del 20 por ciento. Como resultado, nos hemos convertido en una sociedad deficiente de grasa.

¿Cuál ha sido el resultado? La obesidad está en su punto más alto. Más del 60 por ciento de los estadounidenses tienen sobrepeso y un tercio de la población es obesa. Si bien la ingesta de grasas saturadas y colesterol ha disminuido drásticamente, la enfermedad cardíaca sigue siendo nuestra principal causa de muerte. Otras enfermedades como la diabetes y el Alzheimer están en aumento. Las dietas bajas en grasa no funcionan.

Es interesante que a medida que nos alejamos de comer grasa y colesterol, la incidencia de la enfermedad de Alzheimer se ha disparado.

La grasa es un elemento esencial del cerebro humano. El sesenta por ciento del cerebro se compone de grasa y colesterol. Mientras que el cerebro representa solo el 2 por ciento de la masa del cuerpo, contiene casi el 25 por ciento del colesterol del cuerpo. 1

Las células de nuestro cuerpo están encerradas en una membrana de lípidos (grasa y colesterol). Incluso los orgánulos individuales (órganos celulares) dentro de la célula están encerrados en una capa lipídica. La grasa proporciona el marco básico para nuestras células. El colesterol es necesario para el soporte estructural y para regular la entrada y salida de ciertas hormonas, grasas y proteínas. La grasa y el colesterol se forman constantemente para mantener, reemplazar y reparar las células y los tejidos. Para que las células funcionen correctamente, deben tener acceso a una fuente adecuada de grasa y colesterol.

Cada órgano en nuestro cuerpo es básicamente una colección de células. Cuando un órgano no funciona correctamente, la razón es que las células que forman el órgano no funcionan correctamente. La enfermedad es una condición celular. Cuando sus células están sanas, sus órganos están sanos y cuando sus órganos están sanos, ustedes están sanos. La clave para una buena salud es tener células sanas.

La falta de grasa y colesterol adecuados en la dieta puede tener un efecto pronunciado en la salud de cada célula del cuerpo y particularmente en las neuronas, las células cerebrales. La grasa que comemos influye en la cantidad de grasa y colesterol disponible para el cerebro. Nuestra dieta puede tener una influencia pronunciada en nuestra salud mental. El colesterol, por ejemplo, es esencial para la transmisión de los impulsos nerviosos y para almacenar y recuperar los recuerdos. Las sinapsis, las uniones altamente especializadas entre las células del cerebro, dependen del colesterol para transmitir las señales de una neurona a otra. 2 Cualquier interferencia con la síntesis normal de colesterol puede perjudicar el mantenimiento y la reparación del tejido nervioso, lo que lleva a la degeneración de las neuronas. 3 Incluso se ha demostrado que un pequeño agotamiento del colesterol, menos del 10 por ciento, es suficiente para inhibir la transmisión nerviosa. 4 Cuando esto sucede, la memoria y las habilidades cognitivas disminuyen. 5

Varios estudios han demostrado que la cantidad de colesterol que circula en la sangre influye en la función cerebral. El bajo nivel de colesterol en la sangre se asocia con un bajo rendimiento cognitivo. Los niveles más altos de colesterol parecen mejorar la memoria y las habilidades cognitivas y protegen contra enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer.

Por ejemplo, los investigadores de la Universidad Johns Hopkins monitorearon un grupo de 392 sujetos durante 18 años. Todos los sujetos tenían 70 años de edad al comienzo del estudio. Cada pocos años, los investigadores midieron sus niveles de colesterol y realizaron pruebas cognitivas. El estudio reveló que las personas con los niveles más altos de colesterol en la sangre obtuvieron los puntajes más altos en las pruebas cognitivas. 6

Estos resultados fueron respaldados por otro estudio de la Escuela de Medicina Mount Sinai, en Nueva York. En este estudio se evaluaron 185 sujetos mayores de 84 años y sin demencia. El colesterol total más alto y el colesterol LDL más alto se asociaron con puntuaciones de memoria más altas en las pruebas. La conclusión de los investigadores: “el colesterol alto se asocia con una mejor función de la memoria”. 7

Investigadores de la Universidad Nacional de Seúl en Corea del Sur llegaron a una conclusión similar. Durante tres años siguieron a 106 sujetos ancianos con posible demencia. Al igual que con los otros estudios, aquellos con las lecturas de colesterol más altas obtuvieron los mejores resultados en las pruebas neuropsicológicas. Aquellos que finalmente se desviaron hacia la enfermedad de Alzheimer tuvieron lecturas de colesterol más bajas. 8

Un estudio publicado en el Journal of Biological Chemistry muestra que la grasa y el colesterol en la dieta, el tipo que se encuentra en alimentos como los huevos y la carne, pueden proteger al cerebro de los cambios fisiológicos asociados con la enfermedad de Alzheimer. Este estudio proporcionó pruebas de que la grasa y el colesterol en la dieta mejoran el nivel de colesterol en el cerebro y ayudan a proteger contra la formación de placa amiloide, una característica que se encuentra en los cerebros de los pacientes de Alzheimer. 9 Este estudio demostró que se pueden tomar medidas dietéticas para ayudar a proteger contra el desarrollo de enfermedades neurodegenerativas. También sugiere que el tipo incorrecto de dieta (es decir, bajo en grasa) puede promover la neurodegeneración.

Algunas personas pueden preocuparse de que comer alimentos ricos en grasas, especialmente grasas saturadas, aumentará su riesgo de contraer enfermedades del corazón. Un estudio reciente publicado en el American Journal of Clinical Nutrition dice que esto no es así. Los investigadores de la Escuela de Salud Pública de Harvard y el Instituto de Investigación del Hospital de Niños de Oakland reunieron todos los estudios que se han publicado en las últimas dos décadas con datos sobre la ingesta de grasas saturadas en la dieta y el riesgo de enfermedad cardiovascular. Este estudio de metanálisis incluyó datos de 21 estudios previos en los que participaron cerca de 350,000 sujetos. El objetivo de este estudio fue determinar si había pruebas suficientes que relacionaran el consumo de grasas saturadas con la enfermedad cardíaca. Sus resultados decían “no”. La ingesta de grasas saturadas no se asoció con un mayor riesgo de enfermedad cardíaca. Aquellas personas que comieron la mayor cantidad de grasa saturada no tenían más probabilidades de sufrir un ataque cardíaco o un derrame cerebral que las que comían menos. Las personas que comían tocino, huevos y bistec todos los días no tenían más incidencia de enfermedades cardíacas que los vegetarianos que nunca tocaron carne, productos lácteos o huevos. No importaba la cantidad de grasa saturada que se comía, la incidencia de enfermedades del corazón no se veía afectada. 10 Este estudio fue importante porque proporcionó una prueba definitiva de que el consumo de grasas saturadas no conduce a enfermedades del corazón.

Las dietas bajas en grasa son peligrosas. No protegen contra las enfermedades del corazón ni previenen la obesidad. Se mueren de hambre en el cuerpo de los bloques de construcción de lípidos necesarios para lograr y mantener una función cerebral saludable, lo que reduce el rendimiento cognitivo y aumenta el riesgo de Alzheimer. Incluir buenas fuentes de grasa en la dieta es una forma inteligente de protegerse contra el Alzheimer.

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